Ubaldo Hernández’s Journey

From Mexico City Social Activist to Riverkeeper’s Newest Community Organizer

By Lauren Goldberg, Staff Attorney of Columbia Riverkeeper

Ubaldo Hernández

Ubaldo Hernández

Ubaldo grew up in Mexico City during the ‘70s and ‘80s, as the city was transforming. Farm fields turned to concrete. Rivers filled with trash. “At one time people relied on those rivers for water, but the government failed to protect our shared resources,” explained Ubaldo. “The government also tried to stifle community-driven efforts to stand up to polluters.”

As a young child, Ubaldo eavesdropped on political organizing meetings his older brother held at their home. And he learned about brutal government efforts to suppress social change. “I learned at a young age that, as a social activist or an environmentalist in Mexico, you had a target on your back.”

Fast forward to the ‘90s. Ubaldo moved to America and, for the last twenty years, worked full time at farms, restaurants, and print shops. On evenings and weekends, he pursued his true passion: community organizing to improve the lives of people around him. Ubaldo’s activism took many shapes. In the early 2000s, he helped found the community radio station Radio Tierra. According to Ubaldo, the radio station was designed for the growing number of Latinos in the Columbia River Gorge who had limited access to news and information in Spanish. Ubaldo also volunteered with Horizons, a Washington State University project to help rural communities identify and overcome challenges related to poverty. He founded a Facebook page and blog—El Papalote NW —focused on issues affecting Latinos in the Northwest. Ubaldo also served on several boards and stayed inspired by other social activists in his new home, White Salmon, Washington. When Riverkeeper recently looked to expand its community organizing presence in the Gorge, Ubaldo’s experience and dedication made him a natural fit.

Ubaldo is now a full-time community organizer, based in Riverkeeper’s Hood River office. “Ubaldo is a well respected leader who is committed to making sure many voices are heard,” said Riverkeeper’s Executive Director, Brett VandenHeuvel. “Because of his intelligence, hard work, and passion for justice, he’s already a major part of the team.”

Ubaldo has a favorite proverb that captures his passion for clean water: “El hombre llevó a su hijo al río y le dijo, ‘Esta es tu herencia, te lo dejo todo.’” In English it reads, “The man brought his son to the river and told him, ‘This is your inheritance. I leave everything to you.’’’ Ubaldo added, we are entrusted with protecting clean water, whether we grew up along the Columbia or immigrated to the Columbia Basin from elsewhere.

Ubaldo’s Work:

  • Partner with Latino civic organizations and conduct community outreach.
  • Support a diverse, community-led effort to transform an industrial brownfield into an ecologically valuable greenspace at Nichols Natural Area on the Hood River waterfront.
  • Increase Riverkeeper’s environmental education services to Latino communities.
  • Work with Riverkeeper board member Paloma Ayala to launch a radio show on environmental and social justice issues on Radio Tierra.

For more information or to get involved, contact Ubaldo Hernandez at ubaldo@columbiariverkeeper.org or (541) 387-3030.


El trayecto de Ubaldo Hernández desde Ciudad de México Activista social al nuevo organizador comunitario de Riverkeeper

Ubaldo creció en la Ciudad de México durante los años 70 y 80, cuando la ciudad se estaba transformando. Los campos agrícolas se convirtieron en hormigón y asfalto. Ríos llenos de basura. “En algún tiempo la gente dependía de el agua de  esos ríos, pero el gobierno no fue capaz de proteger nuestros recursos”, explicó Ubaldo. “El gobierno también trató de sofocar los esfuerzos dirigidos por la comunidad para hacer frente a los contaminadores.”

Cuando aún era un niño, Ubaldo escuchó las reuniones de organización política que su hermano mayor organizaba en su casa. Y aprendió acerca de los brutales esfuerzos del gobierno para suprimir el cambio social. “Aprendí desde temprana edad que, como activista social o ambientalista en México, tenías un blanco en la espalda.”

Pasando rápido hacia los años 90. Ubaldo se trasladó a Estados Unidos  y, durante los últimos veinte años, trabajó de tiempo completo en huertas, restaurantes e imprentas. En las tardes y fines de semana, persiguió su verdadera pasión: la organización comunitaria para mejorar las vidas de las personas que le rodean.

El activismo de Ubaldo tomó muchas formas. A principios de los años 2000, ayudó a fundar la radio comunitaria Radio Tierra. Según Ubaldo, la estación de radio fue diseñada para el creciente número de latinos en el Columbia River Gorge, que tenía acceso limitado a noticias e información en español. Ubaldo también fue voluntario con Horizons, un proyecto de la Universidad Estatal de Washington para ayudar a las comunidades rurales a identificar y superar los retos relacionados con la pobreza. Él fundó una página de Facebook y blog-El Papalote NW -enfocado en asuntos que afectan a Latinos en el Noroeste. Ubaldo también a participado en varias mesas directivas y se mantuvo inspirado por otros activistas sociales en su nuevo hogar, White Salmon, Washington.

Cuando Riverkeeper recientemente buscó expandir su presencia en el Gorge, la experiencia y la dedicación de Ubaldo lo hicieron un candidato natural. Ubaldo es ahora un organizador comunitario de tiempo completo, con sede en la oficina de Riverkeeper en Hood River. “Ubaldo es un líder respetado que está comprometido a que las voces de otros sean escuchadas”, dijo el Director Ejecutivo de Riverkeeper, Brett VandenHeuvel. “Por su inteligencia, su trabajo duro y su pasión por la justicia, ya es una parte importante del equipo.”

Ubaldo, tiene un proverbio favorito que capta mi pasión por el agua potable: ” El hombre llevó a su hijo al río y le dijo: ‘Esta es tu herencia. Te lo dejo todo. ” ‘Se nos confía la protección del agua potable, a los que crecimos a lo largo del Columbia ó hemos emigramos a la cuenca del Columbia. -Ubaldo Hernández


This feature was originally published in
River Currents 2017 Issue 2 Newsletter – Read it Now

In this Issue: From Source to Sea, Oil-by-Rail: Speak Now or Forever Hold Your Breath, People’s Climate March Hits the Water, and more.


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